cyborg libelle

Drones die zich voortbewegen als kleine diertjes kennen we al een tijdje: denk aan de bijendrone die bloemen bestuift. Maar een nieuwe technologie gaat een stapje verder. Deze maakt het  mogelijk om  levende libellen te besturen.

DragonflEye

Kleine vliegende drones imiteren insecten op allerlei manieren, maar missen de soepelheid van echte dieren. Wetenschappers van onderzoeksorganisatie Draper wilden deze elegantie evenaren. Ze hebben daarom geen insect nagebouwd, maar echte, levende libellen gebruikt - die ze leerden besturen.

libelle rugzakje

Van dier naar cyborg

Daarvoor maken de onderzoekers gebruik van optogenetica. Dit is een techniek waarbij met licht bepaalde neuronen ‘aan’ of ‘uit’ worden gezet.

De libelle heeft een soort rugzakje op zijn rug. Vanuit dat tasje worden lichtflitsjes naar zijn zenuwkoord (zie afbeelding hieronder) gestuurd, waardoor bepaalde ‘stuur-’neuronen  geactiveerd worden. Zo hebben de onderzoekers controle over het diertje.

libelle zenuwkoord

Het zenuwstelsel van een insect: het zenuwkoord is rood gekleurd.

Toepassingen van libelle-technologie

Wat dat oplevert? Het onderzoek heeft al geleid tot een breder begrip van ‘stuur-’neuronen. Verder denken de onderzoekers dat de techniek gebruikt zou kunnen worden voor de precisiegeneeskunde.

Daarnaast kunnen kwetsbare insecten met deze technologie worden geholpen. Ook bang dat bijen zullen uitsterven waardoor we niets meer te eten hebben? Bijen zouden uitgerust met deze technologie geassisteerd kunnen worden bij de bestuiving. Door een paar bijen in de kolonie met de rugzakjes uit te rusten kunnen we hun vliegpatronen, migratie en gezondheid bijhouden.

Nog wel interessant om over na te denken is het ethische aspect van dit onderzoek: de technologie verandert immers een levend dier in een stukje bestuurbaar gereedschap. Overschrijden we hiermee een grens? Of is dit gewoon een uitbreiding van ons technologisch kunnen?

National Geographic: Zombie Parasites

Ook in de natuur zijn er parasieten die hun ‘gastheer’ overnemen en zijn gedrag veranderen.